Investigador de la UNAM participará en misión a Marte
Rafael Navarro González será parte de un equipo internacional que intentará recolectar agua en el 'planeta rojo', para que futuros astronautas puedan emplearla.
(Foto: Facebook/NASA)

Rafael Navarro González, investigador mexicano del Instituto de Ciencias Nucleares (ICN) de la UNAM y colaborador de la NASA, participará en una misión a Marte con la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés).

Se trata de la misión ExoMars (Exobiology on Mars), programada para ser lanzada a mediados del 2020, que lleva el instrumento HABIT, cuyo objetivo es capturar y convertir en líquida el agua de la atmósfera del planeta rojo.

“Con esta nueva misión podremos medir cuántos días al año existen condiciones para que haya agua líquida en la superficie de Marte”, lo cual es importante, agregó, “porque permite que haya bacterias en la superficie y así aumentan las condiciones de habitabilidad”.

Navarro es el único mexicano entre 14 personas de varios países que participarán en esta investigación.

¿Agua en Marte?

Hasta ahora, los científicos saben que es muy difícil que exista agua líquida en Marte, debido a la temperatura y presión tan bajas de ese planeta.

Pero cuando la misión Phoenix se posó en el ártico marciano, se llevó la sorpresa de que una de sus patas empezó a tener cristales de hielo, que se movían día a día de lugar, “lo que indicaba que durante la noche se volvía agua líquida y en el día se congelaba”, explicó Navarro.

Otras misiones al planeta rojo han encontrado surcos en las laderas de montañas, los cuales sólo se explican por el escurrimiento de agua líquida.

En ambos casos, se detectó la presencia de sales de perclorato que no sólo atrapan la humedad, sino que disminuyen el punto de congelamiento del agua, y entonces puede haber agua líquida cuando no la hay en condiciones normales de la atmósfera marciana, añadió Navarro.

La propuesta del equipo de ExoMars es llevar las sales de perclorato desde la Tierra, medir cómo se atrapa el agua durante la noche y cómo un cristal sólido puede hidratarse y volverse agua líquida. Eso ocurriría durante la noche. Durante el día, cuando la temperatura aumente, ese recurso se evaporará y se irá a la atmósfera.

Además, este instrumento hará factible saber, para misiones futuras, cómo se puede atrapar agua de Marte sin llevarla desde la Tierra, para que los astronautas que vayan colecten y utilicen agua marciana.

La misión rumbo a 2021

HABIT, el primer instrumento de Suecia que llegará a Marte, está compuesto por una caja con seis depósitos. Cuatro de ellos llevarán sales que van de la Tierra, ya selladas, y en los dos extremos habrá dos cajones abiertos para que el polvo de Marte se acumule y se pueda medir si hay formación de agua líquida durante ciertas condiciones.

El equipo caerá en una cápsula en la superficie marciana con ayuda de paracaídas. La cápsula se abrirá y descenderá de la plataforma. En ella va el instrumento HABIT y el robot ExoMars, que se alejará del sitio de descenso y explorará la superficie de Marte en las vecindades de éste.

La comunicación será del robot ExoMars a la plataforma (dotada de 13 instrumentos), de ahí a los satélites y de éstos a la Tierra. La comisión del instrumento es para que opere por un año. 

Navarro se dijo emocionado por participar en dos misiones espaciales simultáneas, una de la NASA estadounidense (Curiosity) y otra de la ESA europea (ExoMars). “Participar en una misión espacial es difícil, no importa incluso si uno está en el primer mundo, pero participar en dos lo es aún más”, afirmó.

Actualmente hay un prototipo listo para las pruebas y otro ya se voló en Suecia para las pruebas preliminares. En 2020, la misión europea partirá de Kazajistán y llegará a Marte en 2021.



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