Científicos de la UNAM crean películas biodegradables
Aunque “quisiéramos tener 99 por ciento de biodegradación hasta ahora eso no es posible por la formulación de los plásticos, pero sí logramos un gran avance”.
(Foto: Dirección de Comunicación Social Unam)

Un equipo de científicos de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), desarrolló películas de polietileno que se biodegradan bajo condiciones de compostaje, hasta en 74 % a diferencia de los plásticos oxodegradables, que sólo se fragmentan y que se utilizan para la fabricación de bolsas distribuidas en tiendas de autoservicio, minisúper, pequeños comercios y tianguis.

En un comunicado, la dependencia informó que el nuevo material, en proceso de patente, tiene un precio similar a los convencionales y propiedades mecánicas, químicas y reológicas parecidas, como la resistencia medida en términos de la elongación a la ruptura, entre otras.

María Teresa Orta Ledesma, investigadora del Instituto de Ingeniería, dijo que el problema de la contaminación por plásticos en general, y de bolsas, en particular, es que no logran incorporarse al ambiente.

“Por esa razón los vemos diseminados en todos lados, incluso en los océanos, y en ambos hemisferios, donde debido a las corrientes marinas se han formado enormes islas de desechos denominadas garbage patch y que se calcula abarcan en total casi 16 millones de kilómetros cuadrados”, destacó.

La científica aclaró que las bolsas oxodegradables y biodegradables no son iguales; las primeras poseen características mecánicas, físicas y químicas que facilitan su fragmentación en pequeñas partículas, pero eso no implica que se reintegren al ambiente. Las segundas, por el contrario, se degradan por la acción de microorganismos.

Este último es el caso de las películas desarrolladas por el grupo universitario, en el que también participan Octavio Manero y Mirna Estrada, del Instituto de Investigaciones Materiales de esa casa de estudios, así como los académicos Jesús Gerardo Saucedo y Alethia Vázquez, de la Universidad Autónoma Metropolitana, quienes notaron resultados positivos a partir del día 45 del proceso de compostaje.

“Invasión” plástica

En nuestro país se utilizan 20 millones de bolsas cada día. De los 135 millones de toneladas de residuos que se generan al año en México, 107 mil 513 toneladas son bolsas de plástico y sólo se recicla el uno por ciento, lo que genera un severo problema ambiental.

En 2011 en México se produjeron 5.3 millones de toneladas de plásticos, que representaron el dos por ciento de la producción total mundial de ese año. En 2015, la Asociación Nacional de Industrias del Plástico (ANIPAC) estimó un aumento a 5.5 millones.

Orta Ledesma señaló que en el mercado hace falta un producto con una biodegradación real, porque estamos invadidos de bolsas (hechas de películas de baja densidad o delgadas) de polietileno.

Con el nuevo material, los resultados son alentadores. “Quisiéramos tener 99 por ciento de biodegradación, pero hasta ahora eso no es posible por la formulación de los plásticos. No obstante, sí logramos un gran avance”, aseguró.

Proceso de degradación

La científica explicó que el aditivo de la formulación patentada es el estearato de manganeso. De manera convencional también se utiliza el estearato de cobalto, “pero este último es un metal que afecta al ambiente”.

La clave de este desarrollo, refirió, se encuentra no sólo en la formulación, sino en las condiciones de gestión. Si el material no está primero en la intemperie (para que se fragmente) y luego pasa a la composta, no se biodegradará ni en el tiempo ni en el porcentaje esperados.

El tiempo de elaboración de la composta es de alrededor de tres meses. Cada semana requiere aire, ya sea de forma manual o mediante una bomba, porque al contener oxígeno permite que se active el mecanismo de los microorganismos, sobre todo bacterias y hongos, encargados de la biodegradación.

En ese tiempo cambia el pH y se alcanzan temperaturas de hasta 50 grados centígrados. Todo eso en conjunto hace que el plástico se biodegrade, agregó.
(Con información de la Dirección General de Comunicación Unam)





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